Achtergrondnieuws door academici slaat aan

Volgens de Australische journalist Andrew Jaspan, mist het huidige journalistieke bestel expertise. Daarom richtte hij The Conversation op, een achtergrondnieuwssite waar de artikelen uitsluitend geschreven worden door experts. "Burgers hebben goede kwalitatieve informatie nodig, maar dat krijgen ze niet meer van journalisten."

Door: Liz Brower

De deskundigen die schrijven op The Conversation zijn allen academici verbonden aan een universiteit en worden bijgestaan door journalisten die hun artikelen redigeren en onderwerpen aanleveren.

Met 840.000 unieke bezoekers per maand groeide de website in twee jaar tijd uit tot een van de grotere nieuws- en beschouwingssites van Australië. Persinnovatie.nl sprak met Jaspan.

Informatie teruggeven aan maatschappij

Het nieuwsmedium werkt anders dan een traditionele redactie. Ideeën worden aangedragen door zowel academici als redactieleden, ongeveer 40% versus 60%. De journalisten beslissen aan welk onderwerp ze aandacht besteden en zoeken daar een expert bij. Hun database bevat inmiddels meer dan 5000 deskundigen op allerlei gebieden.

Vervolgens schrijven de experts een stuk en redigeren de journalisten het. De auteurs worden niet betaald, maar volgens de oprichter Andrew Jaspan wordt daar ook niet om gevraagd. "Omdat er veel publiek geld naar de universiteiten gaat, zien academici dit als teruggeven aan de maatschappij. We houden data bij over hun artikelen, zoals hoeveel keer het gelezen is en hoeveel keer het geretweet wordt. Die informatie gebruiken ze bijvoorbeeld tijdens een functioneringsgesprek."

´Traditionele media de weg kwijt´

In Australië is The Conversation al ongekend populair. Hoe komt dat zo? Jaspan: "The Conversation vult een gat op de markt. De traditionele media zijn de weg kwijt en vele weblogs en andere online uitingen zijn ruw en regelloos. Daarom waren mensen opzoek naar een website van hoge kwaliteit met hoge standaarden van journalistiek en dat is The Conversation."

De drijfveer van Jaspan om de website op te zetten was de deplorabele staat van de journalistiek. Jaspan: "Door een aantal schandalen, een steeds dunner wordende redactie en een achterhaald ondernemingsmodel is de kwaliteit van journalistiek gekelderd. Burgers hebben goede kwalitatieve informatie nodig, maar dat krijgen ze niet meer van journalisten. Ik heb The Conversation opgericht om burgers te helpen het nieuws te begrijpen. Het gaat om het informeren van de bevolking."

Donaties door universiteiten

Het idee voor de website is ontstaan toen Jaspan en vicepresident Glyn Davis van de Universiteit van Melbourne samen een biertje dronken en aan de praat raakten over de respectieve gebreken van hun vakgebieden. Jaspan, op dat moment de hoofdredacteur van de grote Melbournse krant The Age, viel het op dat het meer en meer een uitdaging was om goede content in de krant te krijgen. Davis, daarentegen, had toegang tot die goede content, maar had geen manier om het naar buiten te brengen.

Jaspan werkte het idee verder uit en vond zes universiteiten die The Conversation samen konden bekostigen. Gezamenlijk doneerde ze negen miljoen Australische dollars, zo’n 7 miljoen euro, waarmee de website zich drie jaar draaiende kon houden. Inmiddels is het totaal aantal universiteiten uitgegroeid tot 27, die elk voor minimaal drie jaar geld toezegden. Jaspan heeft het volste vertrouwen dat de overige vijf universiteiten in Australië binnenkort ook over de boeg zijn.

Uitbreiding naar Nederland?

Vanwege het succes breidt de website op 16 mei uit naar Engeland. Daar wordt de website gefinancierd door dertien universiteiten, zeven meer dan waarmee The Conversation begon in Australië. Volgens Jaspan is in Australië voor de website is nauwelijks geadverteerd: "We hebben sociale media gebruikt en de website geoptimaliseerd voor zoekmachines, maar verder niets."

In Engeland houden ze nagenoeg dezelfde marketingstrategie aan, al is er wel van meet af aan meer media-aandacht. Ook heeft Jaspan hier een samenwerkingsverband met de BBC, waardoor de Britse website nauwer verbonden is aan traditionele media dan die in Australië.

Niet alleen is Engeland in interesse getoond in het concept. Jaspan: "We zijn al op vier continenten uitgenodigd om The Conversation uit te breiden. Dat is vrij uniek." Ook vanuit Nederland is er interesse, al zijn er nog geen concrete plannen. Volgens Jaspan zou een uitbreiding naar Nederland niet moeilijk zijn: "Onze website trekt al mensen uit Nederland, een grote stap zou het niet zijn."

‘Dit is geen journalistiek’

Frank Nuijens, hoofdredacteur van het Delftse universiteitsblad Delta, is al enthousiast over The Conversation en vindt het een goed initiatief. Hij plaatst er wel een aantal kanttekeningen bij. "Dit is geen journalistiek." Hij legt uit: "Academici zijn geen journalisten. Het is de taak van de journalist om duiding en perspectief te bieden aan meerdere gezichtspunten." Het feit dat journalisten meeschrijven aan het artikel biedt volgens Nuijens schijnveiligheid.

Nuijens: "Deze website is niet een vervanging voor objectieve berichtgeving. Jaspan gebruikt algemene journalisten, die weten niets van de wetenschap. Een echte wetenschapsjournalist weet wat van het vakgebied af en kan daardoor de juiste vragen stellen. Wij bellen drie of vier experts om verschillende perspectieven op een verhaal te krijgen. Deze site gaat uit van één expert."

‘Kracht van journalist ligt in duiding’

The Conversation plaatst bij elk artikel ook de belangen van de academici, het zogeheten ‘full disclosure’. Ook dit biedt volgens Nuijens schijnveiligheid. "Als we weten wat hun mogelijke belangenconflicten zijn, betekent dat niet dat het hun artikelen betrouwbaarder maakt." Hoewel Jaspan en Nuijens verschillende meningen hebben over Jaspans methode, zijn ze het in ieder geval eens over de noodzaak van duiding in artikelen over de wetenschap.

Nuijens: "De nieuwsmedia in Nederland lijken te denken dat hun overlevingskracht ligt in het brengen van algemeen nieuws. Dat is niet zo, iedereen kan dat tegenwoordig. De echte kracht van de journalist ligt in duiding. Nieuwsmedia kunnen zich veel beter richten op niches. Op die gebieden weet een gespecialiseerde journalist de juiste vragen te stellen en daardoor duiding te geven aan een verhaal."

Bekijk presentatie van Andrew Jaspan

Jaspan hield eind 2012 een TedxTalk over zijn initiatief. Bekijk hier zijn presentatie (duur 20.27 min). Weinig tijd? Bekijk dan de ingekorte versie (6.43 min).

Reageer

Geef een reactie

*