Census Reporter maakt overheidsdata inzichtelijk

16158600460.jpg

Het Census Bureau is een belangrijke bron voor journalisten in de Verenigde Staten. Althans, dat zou het kunnen zijn, maar niet iedere journalist weet raad met de ellenlange tabellen en wirwar van cijfers. Census Reporter maakt deze overheidsdata inzichtelijk voor journalisten. In gesprek met bedenker en oprichter Joe Germuska.

Door: Sean van der Steen

Census Reporter is een tool voor journalisten en andere geïnteresseerden die op zoek zijn naar informatie afkomstig van het Amerikaanse Census Bureau, zoals demografische gegevens en arbeidscijfers. Via verschillende interfaces kunnen journalisten data inzien of downloaden voor verdere bewerking. Census Reporter bestaat in de huidige vorm nu een jaar, maar de tool komt voort uit een eerdere online database met census informatie genaamd census.IRE.org.

Dankzij een subsidie van 450.000 dollar van de Knight Foundation kon Joe Germuska, medeoprichter van census.IRE.org en nu projectleider van Census Reporter, de oude website uitbouwen en verbeteren. Germuska: "Onze missie is om census data van de Verenigde Staten makkelijk toegankelijk te maken voor journalisten. Het Census Bureau is altijd al een goede bron geweest van data – ze lopen voorop vergeleken met andere overheidsorganen – maar de data is erg ruw en dus vooral handig voor technisch onderlegde gebruikers."

Interfaces

Census Reporter is gebouwd met enkel en alleen journalisten voor ogen. Binnen die doelgroep onderscheiden Germuska en zijn collega’s vier soorten journalisten, ijkpersonen als het ware, voor de verschillende functies van de site. "Dat gaat van de journalist die snel een feitje zoekt voor bij zijn verhaal tot journalisten die ruwe data gebruiken om infographics en apps te bouwen", vertelt Germuska.

Gebruikers van Census Reporter hebben de keuze uit twee interfaces. De standaard interface geeft de gebruiker informatie op basis van locatie. Zoek bijvoorbeeld op ‘Chicago’ en op het scherm verschijnt een interactief kaartje met eronder informatie over demografie, economie, huishoudens, huisvesting en overige maatschappelijke informatie. De andere interface bestaat uit tabellen die eenvoudig verfijnd kunnen worden. Te allen tijde kan de gebruiker de originele data downloaden voor verdere analyse of verwerking.

Gebruikers in actie

De bezoekersaantallen liggen rond de 1000 per maand. Germuska ontvangt graag feedback van deze gebruikers en doet dat door redacties te bezoeken en journalisten te bellen. Germuska: "Ook keken we over de schouders van gebruikers mee tijdens een aantal sessies op een conferentie. Dat was erg nuttig, je realiseert je allerlei nieuwe dingen als je gebruikers in actie ziet." Toch zou Germuska graag scherpere feedback krijgen. "Mensen zijn erg aardig, dat is natuurlijk geweldig, maar Census Reporter is niet perfect; er zijn dingen mis mee."

Een terugkerend probleem is dat de gebruiker enige kennis moet hebben van het jargon van het Census Bureau. Binnen de regio Chicago zoeken op ‘unemployment’ leidt bijvoorbeeld nergens toe. Germuska: "De naam van die tabel zou waarschijnlijk iets zijn in de trant van ‘employment status’. We werken momenteel aan een betere zoekfunctie, waardoor meer informele zoekopdrachten mogelijk worden."

Meer uitleg bij de cijfers staat ook op Germuska’s to-do-lijst. "Zo moeten we bijvoorbeeld uitleggen dat de werkloosheidscijfers die wij gebruiken niet de beste data is, aangezien deze vaak enkele jaren oud is. Er zijn andere, betere opties voor journalisten die over werkeloosheid willen schrijven. We kijken nu naar geschikte locaties binnen Census Reporter om deze helpteksten te plaatsen."

Life support-modus

De verbeterde zoekfunctie en de helpteksten zijn de laatste aanpassingen aan Census Reporter. De 450.000 dollar subsidie, die voornamelijk is opgegaan aan het salaris van twee ontwikkelaars, is vanaf half juni uitgeput. Census Reporter moet dan in ‘life support-modus’ gaan. Marketing gaat dan ook automatisch, dankzij logo’s van Census Reporter in grafieken die journalisten op andere websites kunnen plaatsen. Doordat het hele proces vanaf dat moment geautomatiseerd verloopt, kost het vrijwel geen geld en blijft de dienst gratis voor journalisten. Germuska en zijn collega’s zullen op vrijwilligersbasis nieuwe census data toevoegen aan de tool.

Het principe van Census Reporter wordt ook in andere landen toegepast. In Zuid-Afrika is een soortgelijk project aan de gang en er zijn ook geïnteresseerden in Argentinië. De code van Census Reporter is open source, enkel de merknaam is auteursrechtelijk beschermd. Toch is de code niet één op één door te plaatsen. Germuska: "Veel van wat wij hebben gedaan is alleen van toepassing op census data uit de Verenigde Staten. Er zit veel verschil in de manier waarop landen hun census data verzamelen en organiseren. Maar we zijn blij dat onze code nuttig is voor anderen."

Nuttig is Census Reporter zeker, maar er bestaat nog geen lange lijst van verhalen die geschreven zijn dankzij de tool. Dat is ook niet per se de bedoeling, vertelt Germuska. "We willen ervoor zorgen dat journalisten census data niet overslaan als mogelijke bron alleen omdat de data moeilijk is te vinden. Journalisten hebben altijd al gebruik gemaakt van census data, ik hoop alleen dat meer journalisten dat gaan doen dankzij Census Reporter."

Lees meer

  • Klik hier voor de website van Census Reporter

Deel dit artikel:

Reageer