Vernieuwen zonder journalistieke ‘handboeien’

De regionale journalistiek redden? Alabama Media Group – eigenaar van onder andere The Birmingham News en The Mississippi Press – wil dat doen met behulp van een artist-in-residence die ongehinderd door ‘journalistieke handboeien’ de lezers benadert.

Door: Hans Klis

"In het Zuiden van Amerika bestaat een diepgeworteld gevoel van ergens toe behoren. Mensen hebben een sterke band met de regio omdat voorgaande generaties er ook woonden", vertelt Michelle Holmes tijdens een interview in New York. Zij is vicepresident Content bij de Alabama Media Group (AMG).
Holmes, die twee jaar gelden nog actief was in de start-up-scene in San Francisco, wil engageren met nieuwsconsumenten en nieuwe journalistieke vormen creëren. Daarom kwam ze met een nieuwe functie binnen AMG: de artist-in-residence. Een van die artists-in-residence is filmmaakster Jennifer Crandall, die in het verleden werkte voor onder andere de Washington Post, Salon en het Nederlandse Trouw.

Voorbij de clichés van achterwaartse boerenpummels

Voor AMG verfilmt Crandall het beroemde gedicht Song of Myself van dichter en journalist Walt Whitman uit 1855. Alle 52 strofes worden voorgelezen door inwoners van de staat Alabama. Dit project, vooralsnog ‘Song of the South’ genoemd, moet 52 afleveringen opleveren die de lezers van de kranten van AMG aanspreekt en daarnaast de rest van Amerika een idee geeft van het echte zuiden. In ieder geval voorbij de clichés van achterwaartse boerenpummels. "Om het gevoel van het zuiden op een andere manier vast te leggen dan de standaard journalistieke profielen van mensen die hier wonen". Om lezers te betrekken bij ‘Song of the South’ denkt Holmes aan het organiseren van evenementen rondom het project, zoals diners, exposities of projecties in het straatbeeld.

Conceptuele kunst ondersteund door een media-organisatie

Op het eerste gezicht komt ‘Song of the South’ niet meteen over als een journalistiek project. Dat kan kloppen, beaamt Holmes. "Soms staat ons journalistieke filter in de weg bij het maken van betekenisvolle creatieve producties. Dit is conceptuele kunst ondersteund door een media-organisatie. We wilden de journalistieke handboeien losmaken en echt nadenken over nieuwe manieren om verhalen te vertellen". Volgens Holmes voelt het huidige Amerikaanse medialandschap "oudbakken" aan: journalistiek talent wordt gebruikt om meer geld te verdienen, maar niet om nieuwe verhaaltechnieken te bedenken of ontwikkelen.

Holmes raakte geïnspireerd door een video van The Guardian uit 2009. Hierin vertelt de Britse toneelschrijver en travestiet Bette Bourne over zijn moeder. Holmes: "Dit is een andere manier om na te denken over een interview. Visueel vertelt het een ander verhaal dan wat er gezegd wordt. Hoe doe je dat? Dat ligt ten grondslag aan Jennifer’s project. Mensen reciteren de woorden van Walt Whitman maar we leren van alles over hun leven door wat we zien. We kunnen zo lagen context aanbrengen aan dit aloude gedicht".

Een artist-in-residence is niet een geheel nieuw concept voor een krantenbedrijf. Zo kiest Nrc.next elk jaar een illustrator om die functie te bekleden. Maar de functie bij AMG lijkt veel meer ruimte te bieden aan de desbetreffende kunstenaar. Volgens Holmes is het de bedoeling dat de ‘artist-in-residence’ haar schrijvende redactie opleidt tot (betere) video-journalisten die op nieuwe manieren leren om hun woorden te visualiseren.

Holmes wil graag de vrijheid houden om te experimenteren en op te houden met iets als het niet werkt. Dat heeft waarschijnlijk ook te maken met haar achtergrond (ze werkte voor start-up UstreamTV). "We willen niet dat de artist-in-residence een vakje wordt dat we elk jaar afvinken". Werkt die positie niet, dan moet AMG de ruimte hebben die te schrappen en opnieuw te beginnen.

Lees meer van Hans Klis uit de VS

Reageer

Geef een reactie

*