Waarom het Knight Lab tools ontwikkelt die elke journalist (ook jij) mag gebruiken

Het Amerikaanse NU Knight Lab is al jaren een belangrijke bron van journalistieke visualisatietools, ook voor Nederlandse media. ‘We zijn er meer en meer van overtuigd dat design een cruciale vaardigheid is voor journalisten.’

Acht jaar geleden stak de Knight Foundation 4,2 miljoen dollar in de oprichting van Northwestern University Knight Lab (NU Knight Lab). Binnen het Lab ontwikkelen designers, developers, docenten en journalistiekstudenten innovatieve manieren om journalistiek te bedrijven. Ten tijde van de oprichting had de organisatie een vrij behapbaar doel; journalisten in de regio van Chicago ondersteunen. Maar binnen twee jaar bereikte de organisatie met Timeline JS journalisten over de hele wereld.

Ook in Nederland dus. De Volkskrant gebruikte Timeline JS voor een visualisatie over de Tevendeal en zelfs het Zaanse lokale medium De Orkaan gebruikte de tool, voor een tijdlijn van de vluchtelingenopvang. ‘Dankzij het succes van Timeline JS zagen we dat dit soort tools nuttig konden zijn voor iedere redactie, niet alleen voor regionale nieuwsmedia in de Verenigde Staten’, zegt Joe Germuska, uitvoerend directeur van NU Knight Lab. ‘We gingen nog meer tools ontwikkelen, tools die overal ter wereld door journalisten konden worden gebruikt.’

Kaart plus tijdlijn

Een van die nieuwe tools was StoryMapJS, waarmee NU.nl een kaart maakte van de opmars van ISIS in Irak. De tool combineert tijdlijn-features met kaart-features, en leent zich daarom perfect voor het visualiseren van langdurige internationale conflicten.

Andere bekende tools van het NU Knight Lab zijn SoundCite en JuxtaposeJS. Met SoundCite kun je audio op een mooie manier in een tekst verwerken, met JuxtaposeJS kun je het publiek afbeeldingen met elkaar laten vergelijken. RTL Nieuws gebruikte JuxtaposeJS bijvoorbeeld deze zomer om de gevolgen van de droogte te laten zien. Alle tools zijn gratis en eenvoudig in gebruik. ‘Behalve als het content management systeem de tool blokkeert,’ zegt Germuska grappend. ‘Dat is het enige wat journalisten in de weg zou kunnen staan om onze tools te gebruiken.’

Volgens Germuska is het team van NU Knight Lab erg blij met de aandacht en steun uit het buitenland. ‘Mensen hebben ons geholpen om Timeline JS in ongeveer 60 talen te vertalen, en StoryMapJS in 30 talen.’ Daarnaast leert het Lab erg veel van de feedback die ze van hun internationale volgers krijgen. ‘We vinden het altijd interessant om te horen op welke manier mensen verhalen vertellen, en hoe we ze daarbij kunnen helpen’, vertelt hij. Tegenwoordig reikt de invloed van het Lab zelfs ver voorbij de journalistiek. De tools worden ook gebruikt door bedrijven en scholen, bijvoorbeeld om leerlingen te helpen met leren voor hun geschiedenistoetsen.

Als je naar design als discipline kijkt, kun je zeggen dat journalisten van nature al een aantal belangrijke designvaardigheden bezitten

Naast de vier bekende tools lanceerde het Lab nog tientallen andere applicaties. Dit zijn veelal prototypes die samen met studenten ontwikkeld werden tijdens onderwijsprojecten van Northwestern University. Alleen de meest succesvolle studenten-tools worden langdurig door de medewerkers onderhouden. De andere tools worden op den duur niet meer ondersteund. Naast de studenten-tools heeft het Lab ook een aantal research-applicaties en bètaversies gepubliceerd. Op dit moment werkt men bijvoorbeeld aan SceneVR, een tool waarmee redacties 360-graden-slideshows kunnen maken. De bètaversie staat al online en kan door iedereen gebruikt worden.

Snijvlak tussen journalistiek en design

Northwestern University Knight Lab richt zich vanaf dit collegejaar op het snijvlak tussen journalistiek en design. ‘We zijn er meer en meer van overtuigd dat design een cruciale vaardigheid is voor journalisten,’ zegt uitvoerend directeur Joe Germuska. ‘Het soort design dat draait om hoe iets werkt, en niet om hoe iets eruitziet. Journalisten moeten bijvoorbeeld beter gaan begrijpen welke behoeftes het publiek heeft. Als je naar design als discipline kijkt, kun je zeggen dat journalisten van nature al een aantal belangrijke designvaardigheden bezitten; observatievermogen, communicatieve vaardigheden, de kennis en intuïtie om een centraal verhaal te distilleren.’

Middels een project waarbij journalistiek- en designstudenten van de universiteit samenwerken wordt deze nieuwe koers de komende tijd in de praktijk gebracht. Het project is gericht op de regionale journalistiek in Amerika, waar, net als in Nederland, crisis heerst. De beste ideeën van de studenten worden door de onderzoekers van het Lab doorontwikkeld.

Eén ding al alvast duidelijk; als het NU Knight Lab naar aanleiding hiervan weer een nieuwe visualisatietool lanceert, mogen ook niet-Amerikaanse journalisten die weer gratis gebruiken.

Hoofdbeeld: een visualisatie door RTL Nieuws met behulp van JuxtaposeJS

Over Inge Beekmans

Inge Beekmans geeft les over online journalistiek en innovatie aan Fontys Hogeschool Journalistiek in Tilburg. Naast haar baan als docent werkt ze als freelance journalist, tekstschrijver, vormgever en bouwt ze websites | Twitter: @ingebeekmans