Toen The Independent overging op online, verloor de krant veel trouwe lezers

The Independent

Kranten die onder druk van dalende oplages en de krimpende printadvertentiemarkt zijn gestopt met afdrukken en alleen online verder gaan, schilderen vaak een rooskleurig beeld van een duurzame en winstgevende digitale toekomst. Onderzoekers Neil Thurman en Richard Fletcher bestudeerden de realiteit achter dat plaatje in een casestudie over The Independent, en die is niet fraai.

Een krant afdrukken is duur. In een tijd waarin veel dagbladen worstelen met oplages en er meer online nieuws geconsumeerd wordt, is het niet gek dat sommige titels wegens kostenbesparing besluiten om hun nieuws alleen nog online te publiceren.

Maar als kranten volledig overstappen op online, waagt hun ‘papieren publiek’ dan ook de sprong? Zullen ze aan de ontbijttafel evenveel tijd besteden aan journalistiek op hun telefoons als ze deden aan de krant? Of zullen ze afdwalen door al het andere dat het internet te bieden heeft? Neil Thurman en Richard Fletcher onderzochten die vraag via een casestudie van The Independent, en hun antwoord is weinig hoopgevend.

Minder tijd voor lezen online

De Britse kwaliteitskrant The Independent is sinds maart 2016 alleen nog digitaal te lezen. Als je kijkt naar hun totale bereik een jaar later, lijkt er nog niet heel veel aan de hand: hun publiek kromp met ‘slechts’ 0,9 procent.

Maar er is meer aan de hand. Voor het genoemde percentage is alleen gekeken naar het totale publiek: hoeveel mensen bekijken er content van The Independent, in welke mate of via welk medium dan ook? Problematischer wordt het als je kijkt naar de totale aandacht: hoeveel tijd besteden Britten nog aan The Independent nadat deze gestopt is met de papieren krant? Nou, niet zo veel meer.

Toen de krant de persen stopte, had The Independent een betaalde oplage van ongeveer veertig duizend – tegenover 58 miljoen maandelijkse unieke bezoekers online. Maar Thurman en Fletcher hebben ontdekt dat die paar printlezers verantwoordelijk waren voor ongeveer 81 procent van alle tijd die werd besteed aan The Independent.

Printlezers lezen meer

Met andere woorden: in een gemiddelde maand genereerde een enkel printabonnement op The Independent gemiddeld ongeveer 6100 keer zo veel bestede tijd aan het medium als een maandelijks unieke bezoeker op de website of app. Het is geen perfecte vergelijking, maar het punt is duidelijk: lezers van print zijn (in het geval van The Independent) veel grotere nieuwsgebruikers dan digitale.

Een mogelijke verklaring voor het verdwijnen van The Independent’s papieren publiek, is dat de lezers van de papieren krant zijn overgestapt op een van de andere twaalf landelijke kranten die het Verenigd Koninkrijk telt. Ook ligt de uitleg voor de hand dat lezers online sneller afhaken, bijvoorbeeld omdat ze worden afgeleid door het gigantische aanbod aan andere digitale prikkels, of omdat ze minder voor het nieuws gaan zitten dan met een papieren krant. Thurman verwoordt dit als volgt: ‘De krant is nu iets waarnaar meer wordt gekeken dan dat men zich erin verdiept. Hij is duurzaam, maar heeft minder impact.’

Are newspapers heading toward post-print obscurity? A case study of The Independent’s transition to online-only. Neil Thurman & Richard Fletcher. Digital Journalism, 2018. 

Foto door Toa Heftiba

Over Sjors Hofstede

Sjors Hofstede studeerde communicatiewetenschappen en journalistiek, en werkt als freelance journalist voor onder meer de Volkskrant en SvdJ.nl. Eerder werkte hij voor Blendle en Vrij Nederland.